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盘点8年来美国科学经历的高潮和低谷

来源:人民网 2016-09-01 14:27 编辑:雷鹏 打印

奥巴马叫停了航天飞机计划,并且鼓励商业性太空产业的发展。 图片来源:Lucy Nicholson/Reuters

随着美国总统巴拉克·奥巴马准备离任,《自然》杂志分析了科学事业在其任期内经历的高潮和低谷。其中涉及奥巴马关于太空研究、生物医学、科研诚信和气候变化方面的政策。

停止太空计划

奥巴马试图重组太空项目,包括美国宇航局(NASA)存在已久的将人送往火星计划。不过,在将近8年以及一系列大转变后,他的努力并未取得什么成果。

“NASA今天的状况同上一次总统换届期间的情形并没有本质上的差异。”运营“太空政策在线”网站的太空政策分析人士Marcia Smith认为。

载人登陆火星任务仍保持着20年前的样子。其安排受到研制必需硬件(一种新的重型运载火箭和在外太空维系宇航员生命的乘员舱)可用资助有限的制约。这和NASA在8年前面临的情形几乎一模一样,除了一个细节:奥巴马放弃将月球作为宇航员通往火星的第一站。

这个在2010年2月宣布的决定,令NASA、国会和太空政策专家震惊。奥巴马取消了其前任乔治·布什创建的将美国宇航员送回月球以便为最终登陆火星作准备的“星座计划”。两个月后,他宣布了一条不同的路线:宇航员将首先访问一颗尚未选定的小行星,然后再前往火星。白宫并未就这一改变咨询国会,从而激怒了代表诸如佛罗里达、得克萨斯、加利福尼亚等若干州太空行业雇员的有影响力的国会成员。“奥巴马政府推出这一政策的方式所引发的敌意至今仍在国会中挥之不去。”Smith表示。

不过,奥巴马将美国参与国际空间站的时间延长了4年,也就是到2024年。这一举措受到科学家的普遍欢迎。同时,他监督了由布什开启的航天计划的停止。最后一架航天飞机“亚特兰蒂斯号”于2011年7月完成飞行。目前,NASA正依靠商业公司将设备并最终将宇航员送往空间站。首次商业性的货物运送开始于2012年,而第一批宇航员被安排在不早于2017年搭乘商业太空飞船前往空间站。

生物医学大赌注

当奥巴马在2008年12月选择物理学家John Holdren作为其首席科学顾问时,一些生物医学研究人员担心,这一选择预示着白宫对物理科学的偏爱。

很快,奥巴马便平息了这些担心。在宣誓就职的几周内,他推翻了关于利用胚胎干细胞开展研究的限制。奥巴马紧接着推出了绘制大脑地图、开发个性化疗法以及治愈癌症的大规模行动。

不过,面对着吝啬的国会,奥巴马对生物医学科学的强力支持并没有为国立卫生研究院(NIH)争取到实质性的资助收益。该机构眼看着持平的研究预算的购买力被通货膨胀侵蚀。“生命科学是奥巴马政府关注的一个重点。”威尔康奈尔医学院生物化学家Gregory Petsk表示,“不过,鉴于国会非常小气,奥巴马在增加对生物医学研究的支持上能做的事情有限。”

2013年,奥巴马宣布了旨在绘制大脑地图的“推进创新神经技术脑研究计划”。2015年,他公布了“精准医学计划”,其中包括对来自100万美国人的健康记录和基因组信息开展雄心勃勃的研究。今年1月,奥巴马推出“癌症登月计划”。这是一项耗资10亿美元的计划,旨在5年内令癌症研究的速度加倍。

上世纪90年代领导人类基因组计划的NIH院长Francis Collins将奥巴马比作在同一场比赛中进了3个球的运动员:“我对他说,‘总统先生,你上演了一场帽子戏法。’”

不过,此类计划或许是以牺牲对基础研究的资助为代价的,即便它们吸引了对可能受到忽视或资金不足的科学领域的关注。“这些宏大的计划往往会投下很大的阴影。”美国生物化学和分子生物学学会公共事务负责人Benjamin Corb表示,“它们会掩盖一些基础研究的需求。”

气候政策不断升温

全球变暖是奥巴马首要的优先议题之一,但考虑到来自国会共和党人的强烈反对,这也是最难解决的问题之一。不过,他成功地帮助达成了一项全球气候协议,并且促成了抑制来自汽车、卡车和发电厂的温室气体排放的条例出台。

“奥巴马建立了了不起的气候遗产。”位于纽约的倡导组织——自然资源保护委员会气候和清洁空气项目负责人David Doniger表示。

奥巴马最早的行动利用了全球金融危机。2009年2月,他签署了经济刺激法案,其中包括为能源部清洁能源研发拨款近370亿美元。4个月后,随着破产的汽车公司寻求联邦救助,奥巴马政府提出了更高的燃料效率要求以及针对客运车辆的温室气体标准。这些于2012年生效的条例,将使车辆的平均燃料效率到2025年提高近两倍,达到每升23公里左右。

2010年,在为一项综合性气候法案发起的运动失败后,变得更加大胆的奥巴马利用现有法律发布了抑制温室气体排放的条例,提高了能源效率标准,并且扩展了能源研发项目。

不过,奥巴马在气候方面的“大跃进”是在2015年于巴黎举行的联合国气候峰会之前推出的。他向联合国承诺到2025年将温室气体排放在2005年的水平上至少减少26%,并且同中国等一些国家直接协商,寻求对达成全球气候协议的支持。最终版本于去年12月被采用,目标是将全球平均气温维持在不高于工业化前水平1.5℃~2℃的范围内。

“巴黎峰会对于全世界来说是一项巨大的成就。”普林斯顿大学气候科学家Robert Socolow表示,“如果没有奥巴马,我不认为它会发生。”

不过,奥巴马在国内取得的成就可能因为法律挑战而破灭。今年2月,美国最高法院临时阻止了减少现有发电厂温室气体排放的联邦条例的实施。这一规定(被视为奥巴马减排计划的基石)的命运或许要取决于11月的总统大选。

科研诚信进展不均衡

很多观看了奥巴马2009年就职典礼的研究人员为其“重树科学应有的地位”的承诺而激动不已。不过,科学家和法律学者表示,在很多方面,奥巴马并未兑现这一崇高的承诺。

总体上,和布什的领导相比,政府研究人员享受到更多自由,并且忍受了更少的政治干涉。布什政府被指控在从干细胞到气候变化的诸多问题上封锁科学家的言论,或者忽视了他们的作用。

2009年3月,奥巴马命令各机构制定相关政策,以减少政治干预并且增加政策决定中所利用研究的透明度。当忧思科学家联盟(UCS)在2015年对联邦研究人员进行调查时,大多数人表示,其所在机构遵守了科研诚信政策。

不过,批评者认为,奥巴马领导下的白宫并未摆脱对科学施加政治影响的窠臼。

2011年,环境保护署(EPA)发送了一份加强臭氧污染控制的提议。该提议以来自EPA科学顾问的指导为基础。然而,奥巴马命令该机构撤销这一计划,理由是当经济仍在从衰退中恢复时,更加严格的限制会产生很大的代价。

最新的UCS调查也显示,一些机构仍有改善的空间。疾控中心近一半科学家表示,该机构过于重视政治利益。这一比例在鱼类和野生动物服务局增加到73%。在接受调查的其中4个机构中,不到60%的科学家认为,他们可以在无须担心打击报复的情况下,公开表达对其雇主工作的担忧。

“我们拥有很多恰当的新政策和流程。它们带来了很大的益处。”主导此项研究的UCS分析人士Gretchen Goldman表示,“但我们也发现,还有更多的工作要做。”(宗华)

稿件来源:[盘点8年来美国科学经历的高潮和低谷]
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